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Diagnóstico

Si usted presenta algún síntoma o los resultados de sus exámenes selectivos de detección sugieren que hay cáncer, el médico deberá buscar si la causa es cáncer o alguna otra cosa. El médico puede preguntarle sus antecedentes médicos personales y familiares y hacerle un examen físico. El médico puede también ordenar pruebas de laboratorio, rayos X, u otras pruebas o procedimientos.

Pruebas de laboratorio
Pruebas de sangre, de orina, o de otros fluidos pueden ayudar a los médicos a hacer un diagnóstico. Estas pruebas pueden mostrar qué tan bien funciona un determinado órgano (como el riñón). También, altas concentraciones de determinadas sustancias pueden ser un signo de cáncer. Estas sustancias se llaman con frecuencia marcadores tumorales. Sin embargo, los análisis de laboratorio anormales no son un signo seguro de cáncer. Los médicos no pueden basarse solamente en un análisis anormal para diagnosticar el cáncer.

Estudios de imágenes
Los estudios de imágenes generan una representación gráfica de las áreas internas de su cuerpo que ayuda a los médicos a ver si existe un tumor. Estas imágenes se pueden hacer de diferentes formas:

  • Rayos X. Los rayos X son la forma más común de ver órganos y huesos dentro del cuerpo.
  • Escanograma de tomografía computarizada. Una máquina de rayos X conectada a una computadora toma una serie de imágenes detalladas de sus órganos. Es posible que usted reciba un material de contraste (como un tinte) para que estas imágenes tengan más detalle.
  • Estudios con radionúclidos. A usted se le administra una inyección con una pequeña cantidad de material radioactivo. Este material fluye por la sangre y se acumula en algunos huesos u órganos. Una máquina llamada escáner detecta y mide la radioactividad. El escáner genera imágenes de los huesos y órganos en la pantalla de una computadora o en una película. Su cuerpo se deshace rápidamente de la sustancia radioactiva.
  • Ecografía. Un aparato de ecografía emite ondas de sonido que no se pueden oír. Las ondas rebotan en los tejidos internos de su cuerpo como un eco. Una computadora usa este eco para crear imágenes.
  • Imágenes de resonancia magnética, IRM. Un imán fuerte conectado a una computadora es usado para crear imágenes detalladas de las áreas internas de su cuerpo. Su médico puede ver estas imágenes en un monitor e imprimirlas en película.
  • Tomografía por emisión de positrones, TEP. Se le inyecta una pequeña cantidad de material radioactivo. Una máquina forma imágenes que muestran las actividades químicas de su cuerpo. Las células cancerosas a veces aparecen como áreas de alta actividad.

Biopsia
En muchos casos, los médicos necesitan hacer una biopsia para diagnosticar el cáncer. Para la biopsia, el médico extrae una muestra de tejido y la envía al laboratorio. Un patólogo examina el tejido al microscopio. La muestra puede obtenerse de varias maneras:

  • Con una aguja. El médico usa una aguja para extraer tejido o fluido.
  • Con un endoscopio. El médico usa un tubo fino y luminoso (un endoscopio) para mirar dentro del cuerpo. El médico puede extraer tejidos o células por el tubo.
  • Con cirugía. La cirugía puede ser por escisión o por incisión.
    • En la biopsia por escisión, el cirujano extrae todo el tumor. Con frecuencia, retira también tejido sano que rodea el tumor.
    • En la biopsia por incisión, el cirujano saca sólo una parte del tumor.

Antes de hacerse una biopsia, tal vez usted querrá hacer estas preguntas al médico:

  • ¿Adónde debo ir para hacerme la biopsia?
  • ¿Cuánto tiempo se llevará? ¿Estaré despierto? ¿Dolerá?
  • ¿Existe algún riesgo? ¿Cuál es la posibilidad de que haya una infección o sangrado después de la biopsia?
  • ¿Qué tan pronto sabré los resultados?
  • Si tengo cáncer, ¿quién hablará conmigo sobre los pasos a seguir? ¿Cuándo?

Para mayor información consultar la sección de Prevención Aliada.

El contenido en esta sección se ha basado en la información del sitio web www.cancer.gov/espanol del National Cancer Institute (NCI).

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